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martes, octubre 20, 2020

“Me han llamado enfermos para que experimente con ellos”

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El biólogo, profesor e investigador del INCYL, de la Universidad de Salamanca, David Díaz, ha presentado esta semana su primer libro, ‘La revolución de las células madre. Realidad potencial y límites de las ‘estrellas’ de la Biología molecular’. En la exposición ha respondido a algunas de las cuestiones que se plantan en el volumen y que nos preguntamos todos cuando escuchamos noticias sobre avances relacionados con las propiedades de las células madre.

David Díaz, en el laboratorio del INCYL donde trabaja.
David Díaz, en el laboratorio del INCYL donde trabaja.

– Doctor en Biología y profesor de la USAL, David Díaz López lleva media vida dedicado por entero a su pasión, la investigación, que desarrolla en el Instituto de Neurociencias, el INCyL
– Lo cierto es que iba para médico, pero al final opté por la Biología un área a la que, efectivamente, he dedicado mi trabajo y buena parte de mi vida. Mi campo de trabajo con células madre en el campo del sistema nervioso.

– Este libro es fruto de años de investigación y de publicaciones previas. ¿Qué va a encontrar el lector en él?
– El libro trata de dar respuesta a preguntas como: ¿Qué son las células madre? ¿Sirven para curar la diabetes o el Alzhéimer? ¿Hay que matar embriones para obtenerlas? ¿Investigar con ellas es jugar a ser Dios? Trato de responder a estas cuestiones de forma objetiva, sencilla y divulgativa, de modo que el lector pueda familiarizarse con las células madre y así adquirir una visión clara y rigurosa, crítica e imparcial, lejos de falsos mitos y sensacionalismos.

– Este proyecto, este libro, forma parte de esa necesidad por divulgar los contenidos científicos que tanto le preocupa…
– Creo que es esencial que la sociedad esté informada y conozca el trabajo que desarrollamos. Los investigadores estamos muy concienciados de la importancia de la divulgación científica. Cuando acudimos a los congresos, hablamos con un lenguaje muy técnico que no llega a la gente. De ahí la importancia de publicar esta obra, para que todo el mundo entienda estos conceptos.

– En ese sentido, escuchamos a diario en los medios de comunicación, las palabras ‘células madre’, cómo la fórmula mágica para solucionar las grandes enfermedades que afectan a nuestra sociedad, pero, ¿qué son las células madre?
– Desde luego, son la gran revolución, pero queda mucho por hacer. Tienen un gran potencial para curar numerosas enfermedades. Las células madre son aquellas células originarias de las que está compuesta el embrión en sus primeros estadios y que después se van multiplicando. Estas nuevas células multiplicadas son las que se van diferenciando para convertirse en distintos tipos de tejidos, como los constituidos por células hepáticas, nerviosas, epiteliales o a las diversas estirpes de células sanguíneas. Es decir, las células madre son células que aún no han decidido en qué convertirse.

– ¿Dónde se encuentran?
– Pues no solo proceden de embriones. Las células madre se pueden encontrar en la médula ósea del adulto; en la placenta y en el cordón umbilical del recién nacido; pero también en otros órganos del cuerpo. En los años 60, por ejemplo, se descubrió que también se encontraban en el sistema nervioso y con el paso de los años se han localizado en otros tejidos. Lo cierto es que el porcentaje de células madre que tiene nuestro cuerpo es mínimo respecto al resto de células y que en ciertos órganos hay más que en otros. Por otra parte, esas células van envejeciendo a medida que cumplimos años. Un niño tiene muchas más células madre que un anciano.

– ¿Cómo funcionan las células madre?
– Estas células maestras u originales actúan como un sistema de reparación para el cuerpo, regenerando sangre, tejidos y órganos. Pueden dividirse sin límite y reponen células dañadas. Cuando se divide sigue existiendo aunque es cierto que va disminuyendo su potencial. De ahí que a un niño se le curen antes las heridas que a una persona mayor.

El investigador, en su laboratorio del INCYL.
El investigador, en su laboratorio del INCYL.

– ¿De dónde vienen las células madre humanas que utilizáis para investigar?
– Nosotros, en nuestro laboratorio, apenas utilizamos células humanas. Empleamos ratones. Pero si es necesario su uso, se puede solicitar al hospital, que tiene una unidad de producción celular; concretamente, solicitamos un tipo de células de la médula ósea. Además, en relación con los existen protocolos para donar sangre del cordón umbilical cedido por los padres para investigación.”

– La aplicación de las células madre para combatir enfermedades es una realidad. De hecho, ya se aplica en algunos tipos de cáncer…
– Sí, se ha avanzado mucho en este campo y se sigue haciendo. Hay que tener en cuenta que los tumores también contienen células madre. Las primeras son las que originan el tumor. Éstas tienen una división lenta y después se van multiplicando de manera descontrolada. Actualmente se está estudiando la fisiología de las primeras y cómo combatirlas. Muchos tumores atraen células madre, si utilizamos éstas como vehículo, podemos dirigirlas hacia el tumor y conseguiremos atacarlas directamente. La terapia celular servirá en gran medida para curar numerosos tipos de cáncer.

– ¿Cómo está desarrollada esta terapia celular en el caso del Alzheimer?
– Es mucho más complicado. En el caso de las enfermedades neurodegenerativas, la neurona que muere se podría reponer por una nueva, pero esa debería conectarse con las otras miles. Este paso no sabemos hacerlo todavía. Lo que sí hemos logrado es que las células madre ayuden a parar la enfermedad, segregando sustancias que paralicen la muerte neuronal. Sobre esta línea estamos ensayando en el laboratorio.
En el caso del Párkinson, se pueden proteger las células dañadas para que no mueran.

– En cuanto a los trasplantes de órganos, las células madre tienen mucho que aportar
– Con la clonación de la oveja Dolly el mundo descubrió sus posibilidades. Se está trabajando en ensayos en la clonación de órganos dañados para crear otros nuevos a partir de las células madre del enfermo. Con éxito se ha desarrollado con cartílago, con la oreja de un paciente, que se desarrolló en el lomo de un ratón. También con un hígado o corazón. El problema es que con órganos tan grandes y tridimensionales no se puede hacer en un recipiente de laboratorio, si no en el interior de un animal. Ya se ha implantado un hígado en un cerdo (que rechazó). En el caso del corazón, se están haciendo pruebas por partes, para después ensamblarlos. En cualquier caso, lleva un tiempo largo y, por otra parte, nos enfrentamos a los límites legales que impone cada país.

– Hoy por hoy, ¿cuántas enfermedades se pueden tratar con las células madre?
– Bastantes. La leucemia, por ejemplo. De hecho, el trasplante de médula se practica desde los años 50. Aunque todavía no se denominaba así, ya era terapia celular. Las quemaduras en la piel o los problemas con los cartílagos. Seguro que hemos escuchado que Rafa Nadal ha sido tratado de sus dolencias de rodilla con células madre. Están avanzados los ensayos en Párkinson y diabetes, al igual que en corazones infartados.

– Y si miramos un poco más a largo plazo…
– El objetivo es la clonación de órganos. De hecho, 2018 ha sido el año en el que se consiguieron clonar células humanas. Como se hizo con Dolly a nivel animal. Todavía no se han aplicado, por cuestiones legales. También se está trabajando en la modificación genética de las células madre. Corregir defectos de aquellas células maestras que voy a utilizar. De esta manera, si creamos artificialmente un páncreas a partir de las células madre del paciente, evitamos que este nuevo páncreas no enferme como el original.

– Sois la esperanza para muchos enfermos y familiares…
– Sí, lo sabemos pero es importante que la sociedad sepa que estos procesos son muy lentos y que aunque las pruebas que realicemos en ratones sean favorables, queda mucho hasta probar en humanos. Es triste y me siento impotente cuando recibo peticiones desesperadas de enfermos o de sus familiares para que experimente con ellos. No es ético, no es legal y tiene que estar muy probado hasta llegar a esa fase.

-Uno de los capítulos de tu libro está dedicado a formar la conciencia crítica del lector en este tema.
– Eso intento. El objetivo es aportar unas serie de conocimientos básicos para que no nos vendan humo. Por ejemplo, algunas firmas de cosméticos aseguran que sus cremas incluyen células madre vegetales. Es absolutamente imposible. Primero porque sólo sobreviven a unas determinadas condiciones ambientales y en un medio específico Y segundo, si son vegetales… ¿Cómo van a ayudar en un organismo animal? Este es solo uno de los numerosos casos que podemos encontrar y que provienen del desconocimiento.

– Eres un científico afortunado, puedes desarrollar tu profesión en el lugar donde te has formado y, además, contribuir formando a otras generaciones.
-Desde luego. Así me siento, aunque he tenido que luchar mucho para conseguirlo. Ojalá hubiera muchos más medios para que otros compañeros investigadores pudieran trabajar aquí, en España, y avanzar en el desarrollo científico sin tener que salir del país

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